Coronavirus
El Covid amenaza a Áreas, el gigante español de restaurantes en aeropuertos y carreteras
La segunda ola de coronavinus pone en cuestión su sostenibilidad financiera. Existe un elevado riesgo de impago en 12 meses, según Standard & Poor's

La segunda ola de la pandemia por Covid-19 amenaza la sostenibilidad financiera de Áreas, el gigantesco operador español de restaurantes en aeropuertos y áreas de servicio, según afirmó el 4 de noviembre la agencia S&P tras recortar la calificación de su deuda.

La calificadora espera que su nivel de apalancamiento incrementará drásticamente, debido al aumento de su deuda ligado al desplome de sus ingresos como consecuencia de la caída del tráfico aéreo por el Covid-19. S&P espera que el sector aeroportuario no recuperará niveles pre-Covid hasta 2025.

Así, la agencia rebajó a 'CCC+' desde 'B-' la calificación crediticia de Áreas y la de los 1.050 millones de euros de su préstamo B (TLB), un instrumento financiero que suele vencer entre 6 y 8 años. "Esperamos que los ingresos de Áreas caigan drásticamente, aumentando las posibilidades de que su estructura de capital sea insostenible", dice el comunicado que anunciaba la nota 'CCC+', equivalente a 'bono basura'.

La empresa, con sede en Barcelona, tiene 1.928 establecimientos en doce países en Europa y América. En España da trabajo a casi 5.000 personas a través de sus restaurantes en 19 aeropuertos, 43 áreas de servicio y 36 estaciones de tren. Además, opera restaurantes en IFEMA y Fira de Barcelona, dos negocios que también se han visto severamente impactados por la crisis sanitaria. Ante el desplome de sus ingresos, Áreas ha contratado 500 millones de euros en nueva deuda desde que comenzó el año. Su cantidad de deuda ya era elevada antes de la pandemia, advierte S&P.

Ante el desplome de sus ingresos, Áreas ha contratado 500 millones de euros en nueva deuda desde que comenzó el año

También recibió en octubre la aprobación de dos préstamos gubernamentales, uno por 135 millones de euros de Francia y otro por 30 millones de España. Mientras tanto, sus accionistas realizaron una inyección de capital de 78 millones. Su liquidez aumentó hasta los 490 millones como resultado de estas operaciones, sin embargo, S&P no cree que sea suficiente para contrarrestar los efectos de la segunda ola que padece Europa. Francia ya aprobó un nuevo confinamiento hasta el 1 de diciembre.

"Esperamos que su flujo operativo de caja continúe siendo negativo durante los dos próximos años", dice la calificadora. Su estimación es que el nivel de apalancamiento será de 40x en el año fiscal 2020 y 12x en 2021. El año fiscal 2020 de Áreas terminó a finales de septiembre.

Establecimiento de Áreas en un aeropuerto.

La empresa es la dueña de La Pausa, Briciole, Deli&Cia, Gastrohub, Pepito Grillo, StrEAT y Eating Point, entre otras marcas.

Aeropuertos y restauración, dos sectores que no levantan cabeza

El recorte crediticio supone tasas de financiación más altas si Áreas vuelve a buscar financiación en los mercados. S&P advierte que podría recortar de nuevo su calificación si no hay una mejoría en la industria de viajes, o si aumenta la probabilidad de una restructuración de deuda. "Creemos que hay un riesgo elevado de default en los próximos 12 meses", dice la calificadora al especular sobre un posible impago de deuda.

Creemos que hay un riesgo elevado de default en los próximos 12 meses

El panorama no es halagüeño para la restauración en ruta, un sector tradicionalmente visto como defensivo pero que ahora enfrenta un cambio de paradigma ante la drástica caída del número de viajes. El tráfico en Barajas entre enero y septiembre fue de 14,7 millones de pasajeros, un 68,5% menos que en el mismo periodo de 2019. En el Prat la caída es del 72,6%.

Como remedio a la crisis aeroportuaria, Áreas goza de cierta diversificación gracias a su presencia en el sector ferroviario y en áreas de servicio en carretera. No obstante, estos segmentos permanecen también afectados por las restricciones sanitarias y, por lo tanto, S&P no cree que se recobren el nivel anterior al COVID hasta inicios de 2022, como pronto.

El pesimismo que rodea el futuro de la industria del catering y los restaurantes en ruta se refleja en las cotizaciones de otras compañías del sector como la francesa Grupo Elior y la italiana Autogrill, controlada en un 50,1% por la familia Benetton a través de su holding financiero Edizione.

Desde finales de febrero hasta comienzos de noviembre, las acciones Elior se han hundido un 75,24%, mientras que las de Autogrill se han desplomado un 63,7%. Entre enero y agosto, los ingresos de Autogrill fueron de 1.414 millones de euros, un 55,7% menos que en el mismo periodo del año anterior. Áreas no cotiza en bolsa, pero el desempeño de sus rivales ayuda a entrever la situación del sector.

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